In Anderlecht, net buiten het Brusselse stadscentrum, is The Coca-Cola Company elke dag in de weer om nieuwe dranken te ontwikkelen. Hoewel aan de ingang van het gebouw een monumentale Coca-Cola-fles prijkt, wordt in dit innovatiecentrum gewerkt aan de meest uiteenlopende drankmerken. Door continu in te zetten op innovatie binnen de frisdranksector en het suikergehalte te verlagen geeft het R&D-centrum gestalte aan de strategische visie van The Coca-Cola Company om een breed drankenbedrijf te worden. We brachten een bezoek aan dit centrum, net buiten het hart van de Europese hoofdstad, en maakten er kennis met de personen die jaar na jaar zo’n 400 nieuwe producten uitvinden!

Op het eerste gezicht waant de bezoeker zich bijna in een hightechbedrijf in het Amerikaanse Silicon Valley. Het centrum voor Research & Development (R&D) in Anderlecht opende pas een vijftiental jaar geleden zijn deuren, maar is uitgegroeid tot het op één na grootste innovatiecentrum van The Coca-Cola Company. Sinds de beginjaren is de activiteit aanzienlijk toegenomen, verviervoudigde de omvang en werd € 1,9 miljoen geïnvesteerd in een proefproductielijn voor alle nieuwe producten.

Het eerste dat in deze gloednieuwe omgeving opvalt, is de hoeveelheid licht die er binnenvalt. “We vonden het cruciaal om voldoende ramen en licht te hebben, want dat is onmisbaar voor het creatieve proces”, zegt Rodrigue Theys, World Director, Research Division on Sparkling and Adult Drinks.

Vanuit zijn centrale positie in Europa focust het R&D-centrum niet enkel op Europa, maar ook op het Midden-Oosten, Afrika en een deel van Zuid-Azië, samen goed voor zo'n twee miljard consumenten met soms heel uiteenlopende smaakvoorkeuren. Culturele diversiteit is dan ook een absolute vereiste voor de 70 experts en wetenschappers die in Anderlecht aan de slag zijn.

Het doel van die teams? Hun uiterste best doen om een nieuwe generatie trouwe klanten aan te trekken. Daarom werkt het Brusselse onderzoekscentrum aan een uitbreiding van het drankenassortiment van The Coca-Cola Company door nieuwe producten te ontwikkelen en bestaande producten te perfectioneren. Het innovatiecentrum pakt bovendien uit met vernieuwende designs en verpakkingen, zoals de nieuwe ‘Spiral bottle’ van Fanta, die – tot hun grote trots – zelfs naar de Verenigde Staten wordt uitgevoerd, en kleine verpakkingen die de consument kunnen helpen om hun suikerinname te verminderen door kleinere hoeveelheden te drinken.

Het innovatiecentrum: het kloppende hart van creatieve technologieën

In Anderlecht staat een hele zone in het teken van creativiteit: de testfabriek, een echt laboratorium waar elk jaar zo’n 300 tot 400 nieuwe uitvindingen het levenslicht zien. Wie niet over de juiste accreditaties beschikt, geraakt er uiteraard niet zomaar binnen.

Brusselse Coca-Cola laboratorium
In het Brusselse Coca-Cola-laboratorium liggen meer dan 1600 verschillende smaken opgeslagen. © Julien Dominguez

In deze zogenaamde minifabriek hebben onderzoekers toegang tot een opslagruimte met meer dan 1600 smaken! Dankzij deze investering kunnen nagenoeg alle dranken er nu geproduceerd worden, inclusief nieuwe bereidingen met nieuwe ingrediënten, zoals Honest, een biologische dorstlesser op basis van kruidenextracten.

“Op basis van dezelfde ingrediënten kunnen heel wat verschillende dranken worden bereid”, zegt Hilde Draye, Manager, Research Division on Sparkling Drinks.


“Net als in de keuken kunnen ook in ons lab twee ‘chefs’ op basis van dezelfde ingrediënten totaal verschillende dranken samenstellen”, benadrukt Hilde Draye, Manager, Research Division on Sparkling Drinks. Vervolgens vragen we consumenten naar hun mening en experimenteren we met allerlei combinaties van smaken en kleuren (verschillende smaakvarianten en/of zoetmiddelen). Daarom voert Coca-Cola heel wat kwalitatieve en kwantitatieve onderzoeken uit, met tests waaraan tot 500 proefpersonen deelnemen.

Ruim drankenaanbod in het Coca-Cola innovatiecenter
Het Brusselse R&D-centrum helpt het drankassortiment voor de consument te diversifiëren. © Julien Dominguez

Bij The Coca-Cola Company liggen de consumenten aan de basis van de toekomststrategie. Daarom probeert het Brusselse onderzoekscentrum zich vandaag voor te stellen hoe de consument zich morgen zal gedragen. Dat gaat van meeneemthee en -koffie tot vitaminewater en caloriearme of suikervrije frisdranken (zoals de nieuwe Coca-Cola zero sugar, die in Anderlecht is ontwikkeld). De doelstelling van het team is om tegen 2020 elk jaar één nieuwe drank te lanceren in die segmenten. Het ultieme doel? Ervoor zorgen dat The Coca-Cola Company een bedrijf wordt met een drankje voor elk moment.

Gallery: Het R&D-centrum van Coca-Cola: waar innovaties tot stand komen

Eenmaal voorbij de gigantische Coca-Cola-fles aan de ingang van het Brusselse onderzoekscentrum ontdekken bezoekers al snel dat hier de meest uiteenlopende dranken gecreëerd worden.