Door James Quincey

Voorzitter en CEO, The Coca-Cola Company

Noot: deze opiniepagina werd gepubliceerd op Medium.com.

Toen je vanmorgen wakker werd, was je misschien wel een uur bezig met je dagelijkse routine. Je poetste je tanden, nam een douche en kleedde je aan. Je werd waarschijnlijk met honger wakker, dus maakte je ontbijt en keek nog even naar het ochtendnieuws. Ouders zorgden ervoor dat hun kinderen op tijd naar school vertrokken. Anderen beantwoordden mailtjes die 's nachts waren binnengekomen. En ik? Ik sneed mezelf weer eens tijdens het scheren.

Wereldwijd verpakkingsprobleem

Maar wie je ook bent en waar je ook woont, één ding is zeker: in dat ene uur kwam er zo'n 900 ton plastic afval in onze oceanen terecht. Dat zijn bijna 600 middelgrote gezinsauto's. Dat mogen we niet laten gebeuren. Het is bovendien niet houdbaar voor de komende generaties. Als deze situatie niet snel wordt aangepakt, veranderen onze oceanen en vaarwegen geleidelijk in een plasticsoep. Plastic afval bedreigt het leven in onze oceanen. De afschuwelijke beelden van dieren in nood die onze huiskamer binnendringen, spreken boekdelen. En onderschat het niet; de impact van dit afval strekt veel verder dan fauna en flora alleen.

 Aan het wereldwijde verpakkingsprobleem ligt een veel groter probleem ten grondslag. We putten onze aarde uit alsof we nog een reserve-exemplaar op de plank hebben liggen. De realiteit is dat het verbruik van natuurlijke hulpbronnen in de 20e eeuw tweemaal zo snel groeide als de wereldbevolking. Volgens het VN-Milieuprogramma zal het wereldwijde verbruik van grondstoffen in 2017 bijna 90 miljard ton bedragen – driemaal zoveel als in 1970. We verbruiken (en verspillen) onze natuurlijke hulpbronnen in een steeds sneller tempo. We lijken te vergeten dat deze grondstoffen ooit zullen opraken.

Het probleem is groter dan plastic zwerfafval dat op stranden aanspoelt, het is wereldwijd. Maar waar een probleem is, zijn ook kansen. Dit probleem geeft ons de kans om een nieuwe invulling te geven aan het gebruik van plastic en verpakkingen en werpt een nieuw licht op onze economie.

Positief over verpakkingen

We hebben allemaal miljoenen levensmiddelenverpakkingen in handen gehad. Flessen en blikjes zorgen ervoor dat we ook als we niet thuis zijn, wat kunnen drinken. Ze zorgen er ook voor dat dranken veilig zijn voor consumptie. En bij rampen kunnen ze de getroffen bevolking dankzij flessen eenvoudig van schoon drinkwater voorzien. Zo doneerden we als bedrijf in 2017 samen met onze bottelpartners meer dan 1,4 miljoen flessen water aan gemeenschappen die waren getroffen door de orkanen Irma, Harvey en Maria. Een actie waarmee we letterlijk levens hebben gered, wat alleen mogelijk was dankzij moderne plastic- en waterbotteltechnologieën.

Toch kunnen we het niet laten om af en toe ook eens te fantaseren over een wereld zonder verpakkingen. Hoe veel beter zou het niet zijn voor mens, dier en milieu als er helemaal geen plastic flessen en stalen blikjes meer zouden zijn? Toch is dat minder ideaal dan het lijkt: je mist dan namelijk ook alle positieve kanten van moderne voedselverpakkingen. Verpakkingen zorgen bijvoorbeeld voor minder voedselverspilling, ze beperken de verspreiding van ziektes en kunnen onder bepaalde omstandigheden zelfs levens redden.

Kortom, flessen en blikjes kunnen absoluut iets goeds doen voor de maatschappij, mits ze goed worden ontworpen en op verantwoorde wijze worden gerecycleerd. Om dit te bereiken kunnen bedrijven als The Coca-Cola Company zichzelf uitdagen om nog meer te doen. De leiding te nemen. Risico's te nemen. En bewust en duurzaam te groeien door altijd op een gewetensvolle manier zaken te doen.

Ambitieus doel 

Daarom hebben we een ambitieus doel gesteld: om in 2030 voor elk blikje of flesje dat we verkopen, een verpakking in te zamelen en te recyclen. We willen dat alle verpakkingen wereldwijd meerdere levens krijgen. Dat is onze visie voor een wereld zonder afval. Om het project World Without Waste te doen slagen, moet iedereen zijn steentje bijdragen. Bedrijven moeten ervoor zorgen dat hun verpakkingen 100% recycleerbaar zijn en consumenten kunnen helpen door lege verpakkingen te recycleren. Samen moeten we alles doen wat in onze macht ligt om ervoor te zorgen dat verpakkingen niet op de verkeerde plek terechtkomen.

Hiervoor moeten we de totale levenscyclus van een verpakking opnieuw vormgeven en blijven ontwikkelen, van het ontwerp tot aan de productiemethode. Zo introduceerden we in 2009 PlantBottle, een baanbrekende innovatieve PET-fles die voor 30% uit plantaardig materiaal bestaat. We proberen onze verpakkingen al jaren 100% recycleerbaar te maken. En het is je misschienal wel eens opgevallen dat sommige van onze flessen lichter zijn dan voorheen. We zijn dus al een heel eind, maar we kunnen nog steeds meer doen. En dat willen we ook. We blijven zoeken naar nieuwe manieren om plastic innovatiever en duurzamer te maken, mede door steeds meer gerecycleerd materiaal in onze plastic flessen te verwerken.

Vaker recyclen

Maar zelfs als al onze verpakkingen 100% recycleerbaar zijn, dan is het probleem nog niet opgelost. Al die verpakkingen moeten ook daadwerkelijk worden gerecycleerd. Daarom willen we mensen wereldwijd informeren over wat ze zelf kunnen doen. Ons doel is meer mensen aan te moedigen vaker te recycleren. We willen onze marketingbudgetten en -vaardigheden inzetten om mensen te informeren over wat, hoe en waar ze kunnen recycleren . Wij geloven in een circulaire economie, waarin plastic, glazen, stalen en aluminium verpakkingen zo vaak mogelijk worden gerecycleerd of hergebruikt in plaats van ze na eenmalig gebruik weg te gooien. En we willen dat anderen daar ook in geloven.

We willen ook samenwerken met lokale gemeenschappen, onze branchegenoten en onze kritische volgers om dit belangrijke vraagstuk onder de aandacht te brengen. Op sommige plekken  is recycleren gelukkig helemaal niet zo moeilijk. Je doet je flesje of blikje gewoon in de dichtstbijzijnde afvalcontainer en klaar is Kees. Maar er zijn ook plekken op de wereldwaar dat een heel ander verhaal is: soms is er geen afvalcontainer en moet je voor de dichtstbijzijnde afvalcontainer maar liefst twee uur rijden. Hoe moet je er dan mee omgaan? Niemand zou zo ver moeten reizen om te kunnen recycleren.

Omdat we wereldwijd actief zijn in lokale gemeenschappen, kunnen we onze ‘best practices’ delen. We kunnen samenwerken met overheden, gemeenschappen, de private sector en ngo's om effectievere recycleersystemen te ontwikkelen die aan de unieke behoeften van afzonderlijke gemeenschappen voldoen. We kunnen helpen recycleren voor iedereen gemakkelijker en toegankelijker te maken. En dat is precies wat we bijvoorbeeld in Mexico hebben gedaan. In 2002 hebben Coca-Cola-bottelaars de Mexicaanse plasticindustrie en andere sectoren geholpen bij het opzetten van Ecology & Corporate Commitment (ECOCE), een non-profitorganisatie die tot doel heeft een cultuur van recycleren te bevorderen. We hebben in Mexico ook geïnvesteerd in de oprichting van twee fabrieken voor het recycleren van PET, IMER en PetStar. Deze investeringen hebben hun vruchten afgeworpen. In 2016 recycleerde Mexico 57% van al het PET-plastic dat werd geproduceerd (ten opzichte van 9% in 2002). Mexico werd daarmee het land dat het meeste PET ter wereld recycleerde.

Samenwerken is cruciaal

Je vraagt je misschien af: “Hoe zit dat dan met alle flesjes en blikjes die nu al in het milieu rondzwerven? Wat gaan jullie daaraan doen?” Een logische vraag.. Dat we dit doel voor 2030 wereldwijd (nota: 2025 voor West-Europa via Dit is Vooruit) aankondigen, betekent niet dat er nog helemaal niets is gedaan. Sinds 1995 zijn we hoofdsponsor van de grootste vrijwillige schoonmaakactie van stranden wereldwijd: de International Coastal Cleanup van Ocean Conservancy. Sinds de oprichting van dit partnerschap hebben wij 11 miljoen mensen op de been gebracht die meer dan 580.000 kilometer kustlijn hebben ontdaan van ruim 93 miljoen kilo afval. En samen kunnen we nog heel veel meer doen.

Geen enkel bedrijf en geen enkele organisatie, overheid of persoon kan dit omvangrijke probleem in zijn eentje oplossen. Maar hoe mooi zou het zijn als alle bedrijven die verpakkingen verkopen de handschoen oppakken. Wat als  we al onze expertise en middelen zouden bundelen om dit probleem op te lossen. Dat we allemaal ons best zouden doen om verpakkingen weg te houden van plekken waar ze niet thuishoren. Dan zou een wereld zonder afval opeens mogelijk zijn. Als we samen de schouders eronder zetten, kunnen we een wezenlijk en blijvend verschil maken. Dat moet onze gezamenlijke gedachtegang zijn. Daar zouden we ons door moeten laten leiden bij alles wat we doen. Want terwijl jij deze tekst aan het lezen was, zijn er alweer zo'n 40.000 plastic flessen in onze oceanen beland. Samen kunnen we dit aantal terugdringen. Misschien zelfs tot nul reduceren. Om dat te bereiken, is de inzet, toewijding en investeringen van vele spelers nodig. Maar ik weet zeker dat het resultaat voor onze planeet, onze gemeenschappen en ons bedrijf de moeite meer dan waard zal zijn.

Dus snel aan de slag nu!

James Quincey is voorzitter en CEO van The Coca-Cola Company