In 2018 wordt FUZE Tea gelanceerd in Europa en België. Daarom vroegen we Itziar Tolosa, Tea Category Manager bij de R&D-afdeling, om een tipje van de sluier op te lichten. Itziar vertelt over haar rol in het Brusselse R&D-lab van The Coca-Cola Company en over het geheim achter de unieke smaakcombinaties die ze hielp creëren om de Europese ijstheeliefhebbers te plezieren.

Kan je ons meer vertellen over het R&D-lab van The Coca-Cola Company? 

We vragen ons voortdurend af hoe we door innovatie alle aspecten van The Coca-Cola Company kunnen verbeteren, van onze producten tot onze verpakkingen. We ontwikkelen heel wat nieuwe dranken en gaan na hoe we onze bestaande dranken kunnen perfectioneren, door het suikergehalte te verminderen of de smaak te verbeteren. Het is heel boeiend om te werken met een aantal van de populairste merken ter wereld. 

Wat doe je precies in het R&D-lab? 

Ik ben verantwoordelijk voor de dranken op basis van thee, zoals HONEST en nu ook FUZE Tea. Op andere locaties is FUZE Tea al een tijdje beschikbaar, in 52 landen zelfs. Voor West-Europa wilden we het FUZE Tea-recept echter aanpassen aan de lokale smaakvoorkeuren. Onze uitdaging bestond erin het lekkerste theedrankje te creëren met de meest onverwachte smaakcombinaties, zonder het overdreven zoet te maken. Volgens mij zijn we daar helemaal in geslaagd.

Wat is er nu eigenlijk nieuw en anders aan FUZE Tea? 

FUZE Tea is een unieke mix van thee, vruchtensap en kruiden. Elke variant biedt een onverwachte combinatie van smaken die de consument hopelijk zal inspireren om even tijd te nemen voor zichzelf en op de pauzeknop te drukken. We hebben zelfs een fles ontworpen in de vorm van een zandloper. Op die manier willen we de klant aanmoedigen om bij iedere slok te genieten van wat 'me time'.    

Ik heb gehoord dat je een beetje een smaakgoeroe bent ... 

In het R&D-lab is iedereen bezeten door aroma en smaak. Ieder product dat we ontwikkelen, moet fantastisch smaken. Dat is ons motto, en het is nog steeds wat de consument vooral verwacht van een drankje.  

Wat is het belangrijkste bij het ontwikkelen van een nieuwe drank?  

Een nieuw product moet een nieuwe smaakervaring bieden en verrassend uit de hoek komen. Uiteraard spelen we hierbij ook in op de wensen van de consument. We laten onze verbeelding de vrije loop en vragen ons af wat hij nu precies lekker vindt aan een theedrankje en welke smaken hem zouden verrassen en bevallen. Het moet een unieke smaak zijn waarvan hij steeds opnieuw wil genieten!

Waar vind je je inspiratie?  

We volgen de nieuwe voedings- en smaaktrends op de voet en praten voortdurend met de consumenten, zodat we zeker zijn dat we dranken creëren die ze graag willen proberen en dat we hun favoriete drankjes verder kunnen verbeteren. Bij FUZE Tea hebben we niet alleen naar de populairste smaken gekeken, maar wilden we ook iets anders en onverwachts toevoegen aan het recept, zoals kruiden. En natuurlijk experimenteren we voortdurend met nieuwe smaken uit de hele wereld.

Wat zijn de smaken van FUZE Tea? 

We zijn vertrokken van de klassieke, populaire ijstheesmaken, namelijk perzik en citroen. Daaraan hebben we dan natuurlijk een speciale toets gegeven, waardoor ze echt uniek smaken. We zijn op zoek gegaan naar ongewone smaakcombinaties en hebben onverwachte ingrediënten gebruikt, zoals mango, hibiscus en kamille. We streven naar een gebalanceerde smaak: niet te zoet, maar ook niet te bitter. Kortom, een evenwicht tussen fruitig en kruidig waarvan onze smaakpapillen blij worden. Allemaal niet-bruisend. In België & Nederland brengen we ook een bruisende variant op de markt. In de rest van Europa drinken de meeste consumenten liever niet-bruisende ijsthee. 

Is het een complex proces?  

We onderzoeken elk ingrediënt en streven naar de perfecte smaak. Voor ons is het dus niet zomaar ‘perzik’. We gaan na of we de perzik sappiger, zoeter, scherper, donkerder of lichter kunnen maken. Daarna vragen we ons af of we echt 'out of the box' gedacht hebben. Het is immers de bedoeling dat we echt een bijzondere nieuwe ijsthee creëren met gedurfde nieuwe smaken. Dat is de norm die we onszelf opleggen. Zodra we de goede combinaties gevonden hebben, gaan we op zoek naar de juiste balans tussen zoetheid, bitterheid en intensiteit van elke variant. 

Hoe lang duurt het om een nieuwe smaak te ontwikkelen? 

De smaak precies goed krijgen is een werk van lange adem. Soms duurt het enkele maanden, soms een jaar. We zijn pas tevreden als de smaak af is. En we vinden het heel leuk om te experimenteren. 

Hoe wordt FUZE Tea het best geserveerd? 

We hebben dit grondig onderzocht en proberen te werken met ingrediënten die gemakkelijk verkrijgbaar zijn bij de lokale supermarkt. Het is heel eenvoudig, maar smaakt geweldig. Doe ijsblokjes in een glas, schenk er de gekoelde FUZE Tea over en voeg er een schijfje citroen en verse muntblaadjes aan toe. Neem een slok, geniet en ontspan. Maar eigenlijk bestaan hier geen echte regels voor. Je kunt altijd en overal genieten van FUZE Tea. 

Welke is jouw favoriet? 

Ik vind ze allemaal lekker, maar als ik moet kiezen, neem ik ‘Black Tea Peach Hibiscus’.

Wat zit er nog aan te komen? Welke smaken mogen we nog verwachten?  

Dat ga ik nog niet verklappen, maar we hebben nog heel wat leuke plannen. We blijven in ieder geval de mensen verrassen met onverwachte smaken.

Wordt vervolgd!