Van woensdag 24 tot zaterdag 27 mei vonden in Lommel de Nationale Spelen van Special Olympics België plaats. Uit het hele land kwamen meer dan 3.000 atleten met een verstandelijke beperking er het beste van zichzelf geven. Lars Van Steen, in het dagelijkse leven Manager Commercialisation & New Initiatives bij Coca-Cola European Partners, was één van de vrijwilligers die een dag lang de handen uit de mouwen stak. “De appreciatie die je krijgt van de atleten is hartverwarmend”, vertelt hij.

Na een eerste positieve Special Olympics-ervaring enkele jaren geleden was Lars Van Steen dit jaar een van de vrijwilligers die tijdens de Nationale Spelen atleten begeleidde voor, tijdens en na hun wedstrijd. “De atleten komen een halfuur voor de start aan in een grote tent”, vertelt hij. “Na afroeping van hun naam halen we hen op. We brengen de deelnemers aan een discipline samen en begeleiden ze naar de juiste plaats.” In totaal begeleidde Lars Van Steen samen met zijn partner en Coca-Cola medewerkster Katrien Jansen veertien atleten verspreid over drie disciplines (softballwerpen, 800 meter en verspringen).

Vrijwilliger Special Olympics Lars Van Steen

Extra supporter

Ook tijdens de wedstrijd blijven de vrijwilligers bij de atleten. Ze zorgen dat ze op tijd op hun startplaats staan, blijven bezig met hen tijdens het wachten en bovendien zijn ze supporter vanop de eerste rij. “Je leeft mee”, zegt Lars. “Je wordt enthousiast als ze winnen, maar je bent er ook om hen op te vangen als het minder gaat. Net als sporters zonder beperking zitten ze vol adrenaline en kunnen ze teleurgesteld zijn. Als een atleet een ongeldige sprong laat optekenen bij het verspringen, dan sta je er om hem een schouderklopje te geven en weer warm te maken voor de volgende sprong.”

Vrijwilliger Lars Van Steen met atleten op Special Olympics

Iedereen beloond

Na afloop van het evenement begeleiden de vrijwilligers de atleten tot bij de podiumceremonie. De top drie ontvangt goud, zilver en brons, maar ook elke andere deelnemer ontvangt een aparte beloning. “We geven hen vooraf iets te drinken, bereiden hen voor op het podium en begeleiden hen bij de uitreiking.” Daarna gaat het terug naar de grote tent, waar familie of begeleiders de atleten opwachten.

“Het is de atleten menens. Ze hebben zich mentaal en fysiek voorbereid en ze willen echt goed presteren. Van zoveel blijheid en energie word je spontaan gelukkig.”

Vrijwilliger Lars Van Steen tijdens Special Olympics

Enorme dankbaarheid

Voor de begeleiders is de grootste beloning de dankbaarheid die ze ervaren. “Die uiten de deelnemers al van meet af aan”, zegt Lars Van Steen. “Ze beseffen goed dat ze dit enkel dankzij begeleiding kunnen doen. Daarnaast is de beleving van de atleten me enorm bijgebleven. Het is hen menens, het is ‘serious business’. Ze hebben zich mentaal en fysiek voorbereid en ze willen echt goed presteren. Van zoveel blijheid en energie word je spontaan gelukkig. Ik was blij dit te mogen doen. Wat mij betreft mag dit een vervolg krijgen en ik zou het iedereen aanraden om eens een dag vrijwillig te helpen.”

Aanmoediging van vrijwilliger Lars tijdens Special Olympics

 

Gezondheidsprogramma

Special Olympics richt zich zoals gezegd op atleten met een verstandelijke beperking, maar de organisatie stelt zich ook tot doel om de lichamelijke gezondheid en de fysieke conditie van de atleten te evalueren. Het komt namelijk vaak voor dat de verstandelijke beperking ervoor zorgt dat bepaalde fysieke ongemakken niet onmiddellijk worden opgemerkt. Via het Healthy Athletes Programma biedt Special Olympics gratis en vrijblijvende gezondheidsscreenings aan. Gezondheidsprofessionals en studenten van verschillende hogescholen voeren deze screenings uit en signaleren eventuele gezondheidsproblemen aan de atleten. Het gaat om screenings van de voeten, de fitheid, de levensstijl, de lichaamsstructuren, de oren, de ogen en de mondholte. Meer informatie over de screenings vind je hier bij Special Olympics België.