Marathon des Sables staat bekend als een van de zwaarste voettochten ter wereld. Een uitdaging waar Joëlle Thills, Shopper Marketing Manager Leisure Channel bij Coca-Cola European Partners Belgium al lang van droomde. In een vorig interview vertelde ze hoe ze zich voorbereidde op deze loodzware zesdaagse ultraloop. Nu blikt ze terug op een van de grootste avonturen in haar leven.

 “Het was een zwaar maar fantastisch avontuur vol mooie momenten en ontmoetingen. Ik heb hiermee bewezen dat ik het karakter heb om altijd te blijven vechten, ook wanneer het moeilijk gaat”, vertelt Joëlle.

Hoe voelde het om over de finishlijn te gaan?

“Er stonden andere Belgen aan de finishlijn om mij aan te moedigen. Dat gaf mij een fantastisch gevoel. Mijn doel was om de finish te halen en dat is gelukt dus ben ik dolgelukkig. Ik heb Marathon des Sables (237 km) uitgelopen in 59 uur. Iets waar ik enorm fier op ben. Toch drong deze overwinning niet meteen door. De eerste nacht dat ik terug thuis in mijn eigen bed sliep, ben ik in paniek wakker geschoten omdat ik dacht dat ik tijdens de langeafstandsetappe in slaap gevallen was en de finish niet meer kon halen” (lacht).

“Hoe ouder je wordt, hoe matuurder je bent om extreme uitdagingen aan te gaan”

Wat vond je het zwaarste tijdens Marathon des Sables?

“Het was vooral de combinatie van verschillende factoren die deze marathon zwaar maakte. De hoge temperaturen, het zand, de duinen, de harde ondergrond om op te slapen, het eten, de blaren op je voeten, … En toch schakelt je brein over naar een soort overlevingsmodus. Ik sliep slecht door de hitte maar stond wel elke ochtend op met de positieve gedachte om er volledig voor te gaan. In het begin had ik pijn en was ik moe, maar na een tijdje vergat ik dat en dacht ik ‘ik kan dit’.”

In het vorige interview vertelde je dat je deelnam aan Marathon des Sables omdat je de strijd tegen kanker overwonnen hebt en om jezelf beter te leren kennen. Heb je jezelf beter leren kennen?

“Absoluut. Ik heb nu meer zelfvertrouwen en energie en ik weet nu dat ik heel ver kan gaan. Men zegt hoe ouder je wordt, hoe matuurder je bent om extreme uitdagingen aan te gaan. En dat is inderdaad zo. Ik stond er zelf van versteld hoeveel kracht ik had.”  

Wat was voor jou het mooiste moment tijdens deze Marathon des Sables?

“Het mooiste moment was eigenlijk ook het zwaarste moment. Mijn echtgenoot en zoon hadden speciaal voor mij een muzieklijst gemaakt. Ik wou die muzieklijst houden voor als ik het echt moeilijk zou krijgen. Tijdens de langeafstandsetappe van 86 km kreeg ik ’s nachts een zware dip. Ik wou niet stoppen, maar was doodmoe. Op dat moment had ik al 25 uur gelopen zonder te slapen. Toen ik de muzieklijst liet afspelen, was het alsof ik plotseling vleugels kreeg. Ik vond opnieuw de energie en kracht om er volledig voor te gaan. Toen de zon ’s morgens opkwam, liep ik helemaal alleen al zingend en dansend door de woestijn. Dat was gewoon magisch (straalt). En de kers op de taart was het blikje Coca-Cola dat we kregen na de langeafstandsetappe. Hoewel het in de woestijn geen ijskoude Coca-Cola was, smaakte het wel ongelofelijk lekker.”

Hoe zien je toekomstplannen er uit?

Volgend jaar las ik even een rustpauze in (lacht). Het volgende op mijn lijstje is ‘La diagonale des fous’, een trail in Île de la Réunion die ik graag wil lopen voor mijn 50ste verjaardag.