In juli vond in Brussel de 30ste editie van de Entrepreneurship School plaats. Een mooi initiatief om jongeren goesting te geven om zelf te ondernemen, met een focus op vrouwen en deelnemers uit landen met een hoge jeugdwerkloosheid. Wij gingen op bezoek. “Werkloze jongeren hebben er net alle baat bij om hun toekomst zelf in handen te nemen.”

Een zonnige zomerdag in Brussel. In de Europese wijk, de buurt van het Europese Parlement, is de lobby van een bedrijfspand gevuld met een honderdtal jongeren uit alle uithoeken van de wereld. Bij een kopje koffie babbelen twee jonge vrouwen bij. Het zijn Alba Veisllari en Georgia Laskou, twee Griekse dames die allebei in België wonen, maar elkaar voor gisteren niet kenden.

Vandaag is het de tweede dag van de Entrepreneurship School, een ‘niet-formele’ opleiding over ondernemerschap, ingericht door denktank ThinkYoung. Dit keer staat circulaire economie centraal. “Een geweldig en inspirerend initiatief”, klinkt het enthousiast bij Alba en Georgia. “Geweldig om met al die jongeren met een verschillende achtergrond kennis te maken en zo nieuwe inzichten te verwerven.” Ook over het concept zijn ze zeer enthousiast. Op de Entrepreneurship School immers geen docenten en cursussen. Enkel entrepreneurs die hun verhaal komen delen en op vragen antwoorden, én heel wat workshops. “Op het einde van de week moeten de deelnemers in groepjes een eigen businessidee pitchen bij een investeerder”, legt Luca Selva uit. Hij is Director van ThinkYoung en van de Entrepreneurship School. “Alleen pitchen kan niet. Tijdens de week moet je dus andere deelnemers overtuigen van jouw idee en ervoor zorgen dat ze in jouw team willen komen.”

Op het einde van de week pitchen

De Entrepreneurship School is inmiddels aan z’n dertigste editie toe. “In 2011 organiseerden we ze voor de eerste keer, ook in Brussel”, zegt Luca. “Intussen zijn we ook al o. a. in Spanje, Portugal, Griekenland, Georgië, Kenia en Hong Kong geweest. In totaal goed voor een kleine 3000 deelnemers.” En toch denken de initiatiefnemers achter de Entrepreneurship School nog aan het begin te staan. “We willen meer partnerships met lokale organisaties opzetten”, vertelt Founder Andrea Gerosa. “Zo kunnen we beginnen schalen en kunnen er in bepaalde landen heel wat meer edities worden opgezet. Daarvoor starten we nu een pilootproject in Griekenland.”

Griekenland, Spanje, Portugal… Het is geen toeval dat de Entrepreneurship School zich net tot jongeren in die landen richt. “In die landen heerst er heel wat jongerenwerkloosheid”, klinkt het bij Luca Selva. “Werkloze jongeren hebben er net alle baat bij om hun toekomst zelf in handen te nemen. Ook proberen we trouwens om een meerderheid aan vrouwen aan de school te laten deelnemen.”

Dit zijn meteen ook de twee redenen waarom The Coca-Cola Foundation dit initiatief sterk steunt. “We zijn erg fier op onze samenwerking met ThinkYoung en op het feit dat we bijdragen aan het succes van deze school”, verklaart EU Public Affairs Senior Manager Sophia Chrysopoulou. “Entrepreneurship en innovatie zitten immers in het dna van Coca-Cola. Zolang de economische uitdagingen in heel wat landen blijven, is het cruciaal om jonge mensen aan te tonen dat het mogelijk is om hun potentieel te ontsluiten. Wie streeft naar entrepreneurship willen we helpen om van een idee een business te maken die hun wijk, stad of land kan veranderen.”

Een idee rond cryptocurrencies

Of de Entrepreneurship School al wat geslaagde businessideeën heeft opgeleverd, vragen we aan Andrea Gerosa. Hij haalt het voorbeeld aan van Blue Storks. “Dat zijn twee Belgen die elkaar op de Entrepreneurship School in 2012 ontmoet hebben en hun idee in de praktijk hebben gebracht. Ze zorgen voor de aanwezigheid van fashion merken op luchthavens en hebben intussen een team van meer dan 20 mensen.”

Ook Alba en Georgia zitten met eigen ideeën, al weten ze nog niet hoe realiseerbaar ze zijn. Alba staat duidelijk het verst. “Ik heb m’n thesis gemaakt over cryptocurrencies als Bitcoin en heb een ideetje dat ik deze week verder wil bespreken en aftoetsen. Alles wat fintech is, interesseert me sowieso.”

Dat er tussen de 95 deelnemers van deze editie succesvolle entrepreneurs zitten, lijkt nu al duidelijk. En dat blijkt niet uitzonderlijk. “We schatten dat zo’n 10% van de deelnemers uiteindelijk iets start”, vertelt Luca Selva. “Dat is een zeer hoog aantal."